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NICUS

Luces y sombras de la biogeoquímica del nitrógeno en ríos urbanos.

Dirty drain, Water pollution in river

La calidad del agua es uno de los grandes Retos Sociales contemplados en el H2020, entre otras cosas porque la entrada masiva de nutrientes desde efluentes urbanos continua generando episodios de eutrofización y amenaza la integridad de los ecosistemas acuáticos. La aridez del clima Mediterráneo y la demanda de agua desde los núcleos urbanos se acentuarán en el futuro, con lo cual el escenario será el de ríos con caudales más bajos y con menor capacidad de dilución, esto es, más vulnerables al exceso de nutrientes.

 

Los ecosistemas fluviales son capaces de transformar y retener nutrientes disueltos en el agua y por tanto, son de vital importancia tanto desde el punto de vista ecológico, ambiental, como social. Los ríos urbanos son “puntos calientes” de nitrificación, esto es la transformación microbiana de amonio a nitrato. Sin embargo, la acumulación de nitrógeno (N) en forma de biomasa o la eliminación permanente de N via desnitrificación no resultan tan evidentes, lo que cuestiona la capacidad de “autodepuración” de estos ríos. Está la biota saturada de N? La escala de observación es la conveniente? La restauración de ríos urbanos podría contribuir a incrementar su capacidad de retener N?

 

El proyecto NICUS pretende explorar aspectos esenciales de la biogeoquímica fluvial poco estudiados, especialmente en ríos urbanos. Por un lado, sabemos poco sobre cómo las oscilaciones diarias de oxígeno afectan al ciclo del N, a pesar que dos procesos clave, la nitrificación y la desnitrificación, dependen directamente de la concentración de oxígeno en el agua. Además, NICUS plantea estudiar la eficiencia de retención de N de distintos substratos tanto naturales como derivados de la bioingeniería (i.e. fiber rolls vegetados usados para estabilizar los márgenes fluviales). Por último, NiCUS examinará como la heterogeneidad de substratos en el tramo fluvial influye sobre su capacidad de retener N, y analizará el coste-beneficio de usar fiber rolls en ríos restaurados.

 

Los resultados de NICUS aportaran información novedosa y fundamental sobre la capacidad “autodepurativa” de ríos urbanos, y contribuirán al desarrollo de herramientas de gestión útiles para la comunidad científica y los gestores del paisaje.

 

El proyecto NICUS está financiado por el Ministerio de Economía y Competitividad del Gobierno Español.